Les comportements illégaux chez les adolescents autistes

Source: Marc Woodbury-Smith (2014) Unlawful Behaviors in Adolescents and Adults with Autism Spectrum Disorders in Fred R. Volkmar, Brian Reichow & James C. McPartland (Eds). Adolescents and Adults with Autism Spectrum Disorders. Springer Verlag.

Que la prévalence soit élevée ou non, ce qui est clair, c’est que certains adultes atteints de TSA (trouble du spectre autistique) peuvent se livrer à des comportements considérés comme illégaux. Diverses études de cas décrivent tous une gamme d’activités illégales, y compris des comportements, comme le vol ou des comportements les plus graves comme l’agression sexuelle et le meurtre. Il y a de plus en plus de preuves que la candeur et l’immaturité sont peut être plus fréquentes chez les délinquants atteints de TSA que chez les autres (Hare et al., 1999, Mouridsen, Rich, Isager & Nedergaard, 2008, Siponmaa, Kristiansson, Jonson, Nyden & Gillberg, 2001). Toute une gamme de comportements problématiques a été décrite, sans aucun modèle spécifique. Comme on le verra dans les paragraphes suivants, cependant, les transgressions relativement mineures qui résultent directement d’un malentendu social ou de la poursuite d’intérêts circonscrits sont peut-être celles qui sont le plus fréquemment observées dans la pratique clinique, même si la littérature a pu rapporter des crimes plus rares, et plus graves.

Les facteurs pouvant influer sur le comportement illégal peuvent être classés grossièrement en divers facteurs liés: 1) au phénotype socio-communicatif; 2) au phénotype neuropsychologique; et 3) aux schémas circonscrits de comportement et d’intérêt, y compris la rigidité et la résistance au changement. Bien sûr, il est également probable que les facteurs associés au comportement criminel dans la population en général sont également pertinents parmi les personnes atteintes de TSA. Il s’agit notamment des facteurs familiaux (grande taille de la famille, mauvais logement, parent pauvre, et parent ayant des antécédents de condamnations), des facteurs de pairs (c’est-à-dire avoir des amis délinquants) et des facteurs individuels (faible QI, absentéisme, comportement agressif, hyperactivité, impulsivité et inattention, résumés dans Farrington, 2001). Cependant, les sections ultérieures mettront l’accent sur une association entre les caractéristiques phénotypiques de l’autisme et le risque d’un comportement illégal.

  1. Le phénotype socio-communicatif et le comportement illégal: Les subtilités de l’interaction sociale peuvent être difficiles à appréhender pour les personnes atteintes de TSA. Par exemple, savoir comment initier, soutenir et mettre fin aux échanges conversationnels ainsi que des capacités «parapragmatiques» telles que savoir à quel point ils sont proches de leur interlocuteur, quand donner et refuser le contact visuel, et l’utilisation et l’interprétation de la posture corporelle et autres Les signaux non-verbaux peuvent être difficiles. Dans de nombreuses situations, cela peut entraîner l’isolement social, le rejet ou même la dérision des autres. Cependant, dans d’autres situations, ces déficiences peuvent entraîner une gêne et peut-être une plainte. Le comportement d’observation, le fait de se tenir trop près et de demander (ou d’offrir) des renseignements personnels à des inconnus peuvent être interprétés comme étant intentionnels et entraîner une plainte. Le harcèlement décrit des situations dans lesquelles un individu suit ou fait de façon répétée des tentatives pour interagir avec une autre personne, malgré les protestations de la part de cette dernière. Il y a eu des cas de comportements de harcèlement décrit dans la littérature perpétrées par des individus atteints de TSA (Stokes et Newton, 2004). Cela peut être particulièrement vrai chez les jeunes adultes atteints de TSA qui sont socialement isolés, mais qui souhaitent avoir des relations avec d’autres. Leur tentative peut être maladroite et inappropriée, et cela peut être aggravé par leur incapacité à interpréter le mécontentement non verbal exprimé par l’autre personne. Aucune des transgressions décrites ici ne sont ciblées ou réalisées avec une connaissance de leur inadéquation. Cette question est cruciale lorsqu’on examine la réponse de la justice pénale et les besoins subséquents en matière de réadaptation.
  2. Intérêts circonscrits: Parmi les individus plus performants, le autre domaine des «schémas rituels et répétitifs de comportement» est généralement caractérisé par l’engagement dans des schémas d’intérêt circonscrits. Ces intérêts peuvent prendre différentes formes, le plus souvent la collecte d’objets ou une prédilection pour des informations factuelles. Ceux-ci sont souvent poursuivis de manière solitaire, mais leur nature (c’est à dire leur focalisation) peut parfois être inappropriée. Tantam (1988), par exemple, a décrit un jeune homme avec un intérêt dans l’attirail nazi, qui s’habillerait avec et sortait en public. Une «obsession» avec des personnages historiques notoires, comme Hitler, ou des armes à feu et des couteaux, a également été décrite. Bien qu’elles ne soient pas illégales en elles-mêmes, de telles préoccupations peuvent être mal interprétées comme reflétant des intentions plus sombres et plus nuisibles, ce qui n’est souvent pas le cas. Dans de tels cas, le psychiatre peut être appelé à évaluer le «risque». En effet, dans l’étude de Woodbury-Smith et al. (2010) sur les intérêts circonscrits chez les délinquants atteints de TSA, sur les quatre (19%) avec des intérêts «violents», dans un seul cas pourrait être lié à un comportement violent (correspondant à un homme avec une obsession de feu et condamné pour incendie criminel). D’autres études de cas ont décrit des «intérêts» semblables et des condamnations ultérieures pour incendies volontaires. Même si l’activité n’est pas en soi nuisible, la poursuite de l’intérêt peut entraîner le contact avec le monde judiciaire. Dans un cas (Chen et al., 2003), on décrit un individu qui a volé à plusieurs reprises afin d’élargir sa collection de gobelets, de boîtes et de sacs en plastique. De même, dans l’étude des intérêts circonscrits par Woodbury-Smith et al. (2010) un jeune homme avec un syndrome d’Asperger manifestant un fort intérêt dans l’électronique, a été condamné pour vol de matériel. Dans leur ensemble, ces données indiquent la nécessité d’accorder une attention particulière aux intérêts circonscrits, qu’ils soient violents ou non, même si cela ne peut se limiter à une surveillance et à une observation étroites. En fait, il n’existe pas de lignes directrices fondées sur des données probantes sur lesquelles des recommandations de réadaptation plus spécifiques peuvent être formulées.
  3. L’empathie et la théorie de l’esprit: Sous-tendant les caractéristiques cliniques de l’ASD sont un certain nombre de vulnérabilités neuropsychologiques identifiés de façon constante. Beaucoup d’articles ont mis l’accent sur les déficiences de «théorie de l’esprit», «fonction exécutive» et «traitement émotionnel» ou l’empathie chez les personnes atteintes de TSA à travers le spectre des capacités intellectuelles. Alors que le dysfonctionnement exécutif peut être un facteur qui réduit la propension au comportement criminel, ou du moins le comportement criminel qui nécessite la planification et l’organisation dans son exécution, les autres déficiences, qui interfèrent avec la compréhension des autres, peuvent théoriquement prédisposer à un comportement illégal. Une étude a tenté d’examiner cette question (Woodbury-Smith et al., 2005), en comparant le degré de ces effets neuropsychologiques les déficiences entre les délinquants et les non-délinquants atteints de TSA et un groupe de comparaison non-ASD. Cette étude a révélé que les délinquants étaient généralement très semblables. Cependant, deux différences importantes sont apparues. Premièrement, les délinquants présentaient une théorie raisonnablement intacte de l’esprit, comparable au groupe de comparaison non-ASD. Deuxièmement, par rapport à leurs contrevenants non-offensés ASD, les délinquants ont été considérablement compromis sur leur capacité à reconnaître l’expression de la peur dans les stimuli-visages. L’étude était sur un petit échantillon et de nature transversale, mais suggère qu’il pourrait y avoir un sous-groupe parmi les personnes atteintes de TSA qui ont un phénotype cognitif particulier et qui sont prédisposées à un comportement illégal. Tantam a émis l’hypothèse que certaines personnes atteintes de TSA, plutôt que d’être motivé par une mauvaise intention, sont plutôt motivés par un sentiment d’impuissance qu’ils tentent de contourner en utilisant leur pouvoir de choc ou de perturber. Dans le même temps, tout en tentant de choquer, il est également probable que ce comportement est la conséquence d’un manque de compréhension de l’impact émotionnel de la «blague» sur l’autre personne. Les personnes atteintes de TSA ont également été décrites comme ayant un sens de l’humour un peu concret, ce qui pourrait aussi expliquer pourquoi ils trouveraient une telle déclaration drôle.

La responsabilité des infractions en droit criminel repose sur le fait que le défendeur a commis l’acte lui-même ( «actus reus») et qu’il a un esprit coupable ou une intention criminelle ( «mens rea»). On peut faire valoir que les personnes atteintes d’un TSA n’avaient pas l’intention criminelle nécessaire, même si elles savaient que ce qu’elles faisaient était incorrect au sens juridique. En ce qui concerne la mens rea, c’est-à-dire la capacité de former une intention criminelle, on pourrait soutenir que certaines personnes atteintes de TSA peuvent avoir une compréhension insuffisante des conséquences morales (ou criminelles) de leur infraction (Barry-Walsh et Mullen, 2004, Schwartz-Watts, 2005). Dans la plupart des cas, cependant, les personnes atteintes de TSA ne nieront pas leurs actes et seront pleinement conscients du fait que ce qu’ils faisaient était au moins juridiquement faux, même s’ils ne comprennent pas leur actus reus du point de vue de la victime Donc comprendre pleinement leur transgression d’un point de vue moral). Par exemple, un garçon de 18 ans souffrant de TSA impliqué dans la torture brutale de l’un de ses pairs a déclaré reconnaître à l’époque que s’il était pris, il serait sérieusement en difficulté, mais il était incapable d’exprimer la détresse de sa victime. Il n’y a pas de jurisprudence pour guider davantage les praticiens sur cette question, bien que le lecteur intéressé se réfère à plusieurs études de cas qui soulèvent cette question (Barry-Walsh et Mullen, 2004; Schwartz-Watts, 2005).

De toute évidence, l’attention portée à toutes les questions qui peuvent survenir lors de la transition par le biais de la justice exige que les praticiens de la justice pénale soient alertés sur la possibilité de troubles du spectre autistique parmi ceux qui présentent comme vulnérables. Ce n’est que de cette façon que les spécialistes (ou «experts») seront appelés à aborder ces différentes questions. Malheureusement, en dépit de ces vulnérabilités, les personnes atteintes de TSA plus performantes ne sont pas aussi facilement reconnaissables au plan phénotypique que leurs homologues vulnérables avec, par exemple, une déficience intellectuelle (retard mental) ou une maladie mentale. Il n’y a pas de signes physiquement identifiables, et le langage est dans son ensemble pleinement développé. De plus, des recherches antérieures ont permis de cerner les difficultés que la police et d’autres intervenants du système judiciaire ont à reconnaître aux personnes présentant des vulnérabilités développementales (Petersilia, 2001). En effet, même dans les milieux cliniques, il n’y a souvent pas de prise de conscience du diagnostic chez les professionnels de la santé (Siponmaa et al., 2001). Il est donc urgent de former des praticiens de la justice pénale ayant reçu une formation sur les TSA. Les conséquences de ne pas reconnaître le diagnostic sont manifestement très graves, car une condamnation injustifiée peut résulter si une entrevue policière n’est pas menée correctement ou une personne peut se retrouver en prison si le détournement vers des soins de santé mentale ou des soins spéciaux de remplacement aurait été plus approprié.

Barry-Walsh, J. B., & Mullen, P. E. (2004). Forensic aspects of Asperger’s Syndrome. Journal of Forensic Psychiatry and Psychology, 15 (1), 96–107.

Hare, D. J., Gould, J., Mills, R., & Wing, L. (1999). A preliminary study of individuals with autistic spectrum disorders in three special hospitals in England . London: National Autistic Society

Mouridsen, S., Rich, B., Isager, T., & Nedergaard, N. (2008). Pervasive developmental disorders and criminal behavior: A case control study. International Journal of Offender Therapy and
Comparative Criminology, 52 , 196–205.

Schwartz-Watts, D. M. (2005). Asperger’s disorder and murder. Journal of the American Academy of Psychiatry & the Law, 33 (3), 390–393.

Siponmaa, L., Kristiansson, M., Jonson, C., Nyden, A., & Gillberg, C. (2001). Juvenile and young adult mentally disordered offenders: The role of child neuropsychiatric disorders. Journal of the American Academy of Psychiatry & the Law, 29 (4), 420–426.

Tantam, D. (1988). Lifelong eccentricity and social isolation. I. Psychiatric, social, and forensic aspects. British Journal of Psychiatry, 153 , 777–782.

Tantam, D. (2000). Adolescence and adulthood of individuals with AS. In A. Klin, F. Volkmar, & S. Sparrow (Eds.), Asperger syndrome . New York: The Guilford Press.


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